Gatitos brillantes

Justo a tiempo para Halloween, un equipo de científicos ha presentado una nueva raza de gatitos que brillan en la oscuridad. Son lindos, tiernos y brillantes, con un pelaje que brilla de color amarillo verdoso cuando apagas la luz. Pero como la bolsa que llevas para pedir dulces, es lo que hay dentro de estos gatos lo que cuenta. Los investigadores están probando una forma de combatir una enfermedad que infecta a los gatos en todo el mundo, y el brillo espeluznante de los gatitos muestra que la prueba está funcionando.

La enfermedad se llama Virus de Inmunodeficiencia Felina o FIV. De cada 100 gatos en los Estados Unidos, entre uno y tres tienen el virus. Se transmite con mayor frecuencia cuando un gato muerde a otro y, con el tiempo, la enfermedad puede hacer que un gato se enferme. Muchos científicos estudian la FIV porque es similar a un virus llamado VIH, abreviatura de virus de inmunodeficiencia humana, que infecta a las personas. Una infección por VIH puede llevar a un síndrome mortal llamado SIDA. El cuerpo de una persona con SIDA es incapaz de combatir las infecciones. Desde que se descubrió el SIDA hace 30 años, 30 millones de personas han muerto a causa de la enfermedad.

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Debido a que el VIH y la FIV son similares, los científicos sospechan que si encuentran una manera de combatir la FIV, podrían descubrir una manera de ayudar a las personas con VIH.

Eric Poeschla dirigió el estudio sobre gatitos brillantes. Es virólogo molecular en la Facultad de Medicina de Mayo Clinic en Rochester, Minnesota. Los virólogos estudian los virus, y los virólogos moleculares estudian el diminuto cuerpo de un virus en sí. Quieren entender cómo una cosa tan pequeña puede hacer tanto daño.

Un virus (como la FIV o el VIH) es una partícula diminuta que encuentra y ataca células en el cuerpo. Tiene un conjunto de instrucciones, llamadas genes, sobre cómo reproducirse. El único trabajo de un virus es hacer más de sí mismo, y solo puede reproducirse si ataca e invade las células. Cuando un virus ataca a una célula, inyecta sus genes dentro, y la célula secuestrada crea nuevas partículas de virus. Las nuevas partículas luego atacan a otras células.

Poeschla y sus colegas saben que la FIV se puede detener — pero hasta ahora, solo en monos rhesus. Los monos Rhesus pueden combatir la infección porque sus células contienen una proteína especial que los gatos no tienen. Las proteínas son los trabajadores dentro de una célula, y cada proteína tiene su propia lista de tareas pendientes. Una de las funciones de la proteína especial de mono es detener las infecciones virales. Los científicos razonaron que si los gatos tuvieran esta proteína, la FIV no podría infectar a los felinos.

Los genes de una célula contienen las recetas para todas las proteínas que necesita. Así que Poeschla y su equipo inyectaron óvulos felinos con el gen que contenía instrucciones para hacer la proteína del mono. No estaban seguros de que el gen sería adoptado por los óvulos, por lo que inyectaron un segundo gen junto con el primero. Este segundo gen contenía instrucciones para hacer que el pelaje de un gato brillara en la oscuridad. Si los gatos brillaban, los científicos sabrían que el experimento estaba funcionando.

El equipo de Poeschla luego implantó los huevos modificados genéticamente en un gato; el gato más tarde dio a luz a tres gatitos. Cuando Poeschla y su equipo vieron que los gatitos brillaban en la oscuridad, sabían que los genes estaban trabajando en las células. Otros científicos han diseñado gatos que brillan en la oscuridad antes, pero este experimento es la primera vez que los científicos agregan dos genes nuevos al ADN de un gato.

A pesar de que fueron capaces de añadir el gen generador de proteínas de los monos a las células de los gatos, Poeschla y sus colegas todavía no saben si los animales ahora pueden luchar contra la FIV. Tendrán que criar más gatos con el gen y hacer pruebas a estos animales para ver si son inmunes a la FIV.

Y si los nuevos gatos son inmunes a la FIV, los científicos esperan que aprendan algo nuevo sobre cómo se pueden usar las proteínas para prevenir la infección por el VIH.

PALABRAS PODEROSAS (adaptadas del Nuevo Diccionario Oxford Americano)

gen Secuencia de ADN que determina una característica particular en un organismo. Los genes se transmiten de padres a hijos, y los genes contienen las instrucciones para construir proteínas.

ADN, o ácido desoxirribonucleico Una molécula larga en forma de espiral dentro de casi todas las células de un organismo que transporta información genética. Los cromosomas están hechos de ADN.

compuestos proteicos que son una parte esencial de todos los organismos vivos. Las proteínas hacen el trabajo dentro de una célula. Pueden ser partes de tejidos corporales como músculos, cabello y colágeno. Las proteínas también pueden ser enzimas y anticuerpos.virus

Una partícula diminuta que puede causar infección y que normalmente está hecha de ADN dentro de una capa de proteína. Un virus es demasiado pequeño para ser visto por microscopios, y es capaz de multiplicarse solo dentro de las células vivas de un huésped.

molécula Un grupo de átomos unidos entre sí.

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