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Si hubiera sido por Benjamin Franklin, el pavo que tallamos para la cena de Acción de Gracias podría haber sido nuestro pájaro nacional.

Después de que el águila calva ganó el honor en su lugar, Franklin escribió a su hija que el pavo era «más respetable» que el águila, que pensó que era «de mal carácter moral».»

Franklin expresó admiración por la forma belicosa en que los pavos de corral defendían su territorio, un rasgo que también le gustaba en los estadounidenses. Sin embargo, no está claro si Franklin sabía mucho sobre los pavos salvajes, que corrían y se escondían de los intrusos en lugar de defender su territorio. De hecho, algunos indios apaches pensaban que los pavos eran tan cobardes que no se los comían ni se ponían las plumas por miedo a contraer el espíritu de cobardía.

Así que Franklin probablemente no estaba pensando en el pavo salvaje cuando consideró posibles símbolos del coraje estadounidense. Pero el pavo doméstico o de corral que admiraba tenía sus orígenes en la población de pavos salvajes de Estados Unidos.

Las tribus indígenas aztecas tenían pavos salvajes domesticados durante mucho tiempo como alimento. Los primeros exploradores españoles descubrieron estos pavos domesticados y se llevaron a algunos de ellos a Europa, donde las aves se criaron para convertirse en otra variedad de pavos domésticos.

Esos pavos europeos llegaron a América del Norte con colonos ingleses y se utilizaron como alimento. Son las aves que Franklin parece haber preferido sobre el águila calva nativa para nuestro símbolo nacional.

No sabemos si Franklin podría distinguir un pavo salvaje de un pavo doméstico, pero es fácil de hacer. Un pavo salvaje tiene puntas de cola marrón castaño, mientras que un pavo de corral tiene puntas de cola blancas. El pavo salvaje también es más delgado y lankier en su marcha, y tiene una cabeza más pequeña que el pavo doméstico. Además, un pavo salvaje macho se alejará rápidamente de ti, mientras que un pavo doméstico macho puede cobrar.

El pavo salvaje macho tiene el apodo de » tom » y mide unos 4 pies de altura con un peso promedio de 24 libras. Luce alrededor de 3.000 plumas, combinando sutiles tonos iridiscentes de verde, caoba y cobre.

Foto: Kathy Adams Clark
Los pavos salvajes son los antepasados directos del pavo doméstico que muchos de nosotros comemos para el Día de Acción de Gracias.

El tom tiene un cuello rojizo, una cabeza azulada desnuda, una frente roja carunculada y una barba larga y emplumada que crece fuera de su pecho en lugar de su barbilla. Una protuberancia carnosa llamada redecilla cubre el pico y un pliegue rojo de piel llamado waddle cuelga debajo de la barbilla.

Los Tom prefieren una vida tranquila y aislada con sus gallinas y polluelos (aves jóvenes) en bosques de madera dura con arroyos, estanques o lagos. Grupos familiares caminan por los terrenos del bosque a veces por millas en busca de alimentos como brotes de hierba, nueces y bellotas.

Para ponerse en contacto con el vicepresidente de la universidad Gary Clark o la fotógrafa Kathy Adams Clark, visite su sitio web en www.texasbirder.net.

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