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Si cela avait été à Benjamin Franklin, la dinde que nous sculptons pour le dîner de Thanksgiving aurait pu être notre oiseau national.

Après que le pygargue à tête blanche ait remporté l’honneur à la place, Franklin a écrit à sa fille que le dindon était « plus respectable” que l’aigle, qu’il pensait « de mauvais caractère moral ». »

Franklin a exprimé son admiration pour la façon pugnace dont les dindes de basse-cour défendaient leur territoire, un trait qu’il aimait aussi chez les Américains. On ne sait pas, cependant, si Franklin en savait beaucoup sur les dindes sauvages, qui couraient et se cachaient des intrus au lieu de défendre leur territoire. En effet, certains Indiens Apaches pensaient que les dindes étaient si lâches qu’ils ne les mangeaient pas ou ne portaient pas leurs plumes de peur de contracter l’esprit de lâcheté.

Franklin ne pensait donc probablement pas au dindon sauvage lorsqu’il a envisagé de possibles symboles du courage américain. Mais la dinde domestique ou de basse-cour qu’il admirait avait ses origines dans la population de dindons sauvages des États-Unis.

Les tribus indiennes aztèques ont depuis longtemps domestiqué les dindes sauvages pour se nourrir. Les premiers explorateurs espagnols ont découvert ces dindes domestiquées et en ont ramené quelques-unes en Europe, où les oiseaux ont été élevés dans une autre variété de dinde domestique.

Ces dindes européennes sont arrivées en Amérique du Nord avec les colons anglais et ont été utilisées pour la nourriture. Ce sont les oiseaux que Franklin semble avoir préférés au pygargue à tête blanche pour notre symbole national.

Nous ne savons pas si Franklin pourrait distinguer un sauvage d’un dindon domestique, mais c’est facile à faire. Une dinde sauvage a des pointes de queue brun châtaignier tandis qu’une dinde de basse-cour a des pointes de queue blanches. Le dindon sauvage est également plus mince et plus long dans sa démarche, et il a une tête plus petite que le dindon domestique. De plus, un dindon sauvage mâle s’éloignera rapidement de vous, tandis qu’un dindon domestique mâle peut facturer.

Le dindon sauvage mâle porte le surnom de « tom » et mesure environ 4 pieds de haut pour un poids moyen de 24 livres. Il arbore environ 3 000 plumes, combinant de subtiles teintes irisées de vert, d’acajou et de cuivre.

Photo:Kathy Adams Clark
Les dindes sauvages sont les ancêtres directs de la dinde domestique que beaucoup d’entre nous mangent pour Thanksgiving.

Le tom a un cou rougeâtre, une tête bleuâtre nue, un front rouge caronculé et une longue barbe à plumes qui sort de sa poitrine plutôt que de son menton. Une protubérance charnue appelée snood se drape sur le bec et un pli de peau rouge appelé waddle pend sous le menton.

Les tom préfèrent une vie paisible et isolée avec leurs poules et leurs poulains (jeunes oiseaux) dans les forêts de feuillus avec des ruisseaux, des étangs ou des lacs. Les groupes familiaux parcourent parfois des kilomètres à la recherche de nourriture comme des pousses d’herbe, des noix et des glands.

Pour contacter le vice-président du collège Gary Clark ou la photographe Kathy Adams Clark, visitez leur site Web à www.texasbirder.net .

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