Chatons lumineux

Juste à temps pour Halloween, une équipe de scientifiques a introduit une nouvelle race de chatons qui brillent dans le noir. Ils sont mignons, câlins et brillants, avec une fourrure qui brille de jaune-vert lorsque vous éteignez la lumière. Mais comme le sac que vous transportez pour un tour de passe-passe, c’est ce qu’il y a à l’intérieur de ces chats qui compte. Les chercheurs testent un moyen de lutter contre une maladie qui infecte les chats du monde entier, et la lueur effrayante des chatons montre que le test fonctionne.

La maladie est appelée Virus de l’immunodéficience féline, ou FIV. Sur 100 chats aux États-Unis, entre un et trois ont le virus. Elle est le plus souvent transmise lorsqu’un chat en mord un autre et, avec le temps, la maladie peut rendre un chat malade. De nombreux scientifiques étudient le FIV parce qu’il est similaire à un virus appelé VIH, abréviation du virus de l’immunodéficience humaine, qui infecte les gens. Une infection par le VIH peut entraîner un syndrome mortel appelé SIDA. Le corps d’une personne atteinte du sida est incapable de combattre les infections. Depuis la découverte du SIDA il y a 30 ans, 30 millions de personnes sont mortes de la maladie.

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Parce que le VIH et le FIV sont similaires, les scientifiques soupçonnent que s’ils trouvent un moyen de lutter contre le FIV, ils pourraient découvrir un moyen d’aider les personnes vivant avec le VIH.

Eric Poeschla a dirigé l’étude sur les chatons brillants. Il est virologue moléculaire au Mayo Clinic College of Medicine à Rochester, au Minnesota. Les virologues étudient les virus et les virologues moléculaires étudient le corps minuscule d’un virus lui-même. Ils veulent comprendre comment une si petite chose peut faire tant de mal.

Un virus (comme le FIV ou le VIH) est une minuscule particule qui trouve et attaque les cellules du corps. Il a un ensemble d’instructions, appelées gènes, pour savoir comment se reproduire. Le seul travail d’un virus est de faire plus de lui-même, et il ne peut se reproduire que s’il attaque et envahit les cellules. Lorsqu’un virus attaque une cellule, il injecte ses gènes à l’intérieur, et la cellule détournée crée alors de nouvelles particules virales. Les nouvelles particules vont ensuite attaquer d’autres cellules.

Poeschla et ses collègues savent que FIV peut être arrêté – mais jusqu’à présent, seulement chez les singes rhésus. Les singes rhésus peuvent combattre l’infection parce que leurs cellules contiennent une protéine spéciale que les chats n’ont pas. Les protéines sont les travailleurs à l’intérieur d’une cellule, et chaque protéine a sa propre liste de tâches. L’un des travaux de la protéine spéciale de singe est d’arrêter les infections virales. Les scientifiques ont estimé que si les chats avaient cette protéine, FIV ne serait pas capable d’infecter les félins.

Les gènes d’une cellule contiennent les recettes de toutes les protéines dont elle a besoin. Poeschla et son équipe ont donc injecté des ovules félins avec le gène qui contenait des instructions pour fabriquer la protéine de singe. Ils n’étaient pas sûrs que le gène serait adopté par les ovocytes, alors ils ont injecté un deuxième gène avec le premier. Ce deuxième gène contenait des instructions pour faire briller la fourrure d’un chat dans l’obscurité. Si les chats brillaient, les scientifiques sauraient que l’expérience fonctionnait.

L’équipe de Poeschla a ensuite implanté les œufs modifiés par le gène chez un chat; le chat a ensuite donné naissance à trois chatons. Lorsque Poeschla et son équipe ont vu que les chatons brillaient dans le noir, ils savaient que les gènes étaient à l’œuvre dans les cellules. D’autres scientifiques ont déjà conçu des chats qui brillent dans l’obscurité, mais cette expérience est la première fois que les scientifiques ajoutent deux nouveaux gènes à l’ADN d’un chat.

Même s’ils ont pu ajouter le gène formant la protéine de singe aux cellules des chats, Poeschla et ses collègues ne savent toujours pas si les animaux peuvent maintenant combattre FIV. Ils devront élever plus de chats avec le gène et tester ces animaux pour voir s’ils sont immunisés contre le FIV.

Et si les nouveaux chats sont immunisés contre le FIV, les scientifiques espèrent qu’ils pourraient apprendre quelque chose de nouveau sur la façon dont les protéines peuvent être utilisées pour prévenir l’infection par le VIH.

MOTS PUISSANTS (adaptés du New Oxford American Dictionary)

gène Une séquence d’ADN qui détermine une caractéristique particulière dans un organisme. Les gènes sont transmis des parents aux enfants et les gènes contiennent les instructions pour la construction des protéines.

ADN, ou acide désoxyribonucléique Une longue molécule en forme de spirale à l’intérieur de presque toutes les cellules d’un organisme qui porte des informations génétiques. Les chromosomes sont faits d’ADN.

Composés protéiques qui sont une partie essentielle de tous les organismes vivants. Les protéines font le travail à l’intérieur d’une cellule. Ils peuvent être des parties de tissus corporels tels que les muscles, les cheveux et le collagène. Les protéines peuvent également être des enzymes et des anticorps.

virus Une minuscule particule qui peut provoquer une infection et qui est généralement constituée d’ADN à l’intérieur d’une couche protéique. Un virus est trop petit pour être vu au microscope et il ne peut se multiplier que dans les cellules vivantes d’un hôte.

molécule Un groupe d’atomes liés entre eux.

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